诗和远方

12颗新木星卫星被发现

在木星周围发现新卫星的难度很大。人类肉眼观测不到的天体通常很小,它们的光线也相当微弱。跟踪这些暗沉的星光需要性能强大的望远镜,而这类望远镜的视野往往过小,无法观测到整个木星系统。此外,木星非常明亮,它耀眼的光会掩盖小卫星的光芒。

去年,卡内基科学研究所的斯科特·谢泼德(Scott Sheppard)及其同事致力于寻找一个可能比冥王星还遥远的行星,它的规模大到其引力足以重新排列较小的遥远天体的轨道。因此,该团队把智利托洛洛山美洲际天文台(Cerro Tololo Inter-American Observatory)的望远镜上瞄向一些目标星域,希望寻找沿着太阳轨道移动的可能光点。

任务期间,谢泼德及其同事发现木星位于该望远镜的观测范围内,因此决定利用这个机会顺便研究木星。谢泼德说,“它能够更快地搜索大片区域,因此我们只需使用四幅图就能覆盖木星周围的整个区域。”

12颗新木星卫星

到今年5月该团队再次观测木星时才确认所有新卫星的存在,从而让木星卫星家族的成员总数增至79颗。

这些新卫星的直径从大约1英里(合1.6公里)至3英里(合4.8公里)不等。其中两个卫星位于相对靠近木星的位置,它们沿着与木星旋转方向相同的轨道运行。它们很可能是自太阳系诞生以来数十亿年间一个远比它们大的卫星碎裂后的残骸。

其中9颗卫星形成了三个更远的星团,并且逆行环绕木星。它们的来源可能类似内圈的卫星团:直径大约几百英里的大卫星在碰撞后被摧毁并留下一堆碎片,其中一些碎片继续环绕木星成为它的小卫星。

谢泼德问道,“它们撞到了什么?某颗彗星?一颗流浪的小行星?亦或是木星系统中的其他卫星?”

另一个有趣的假设是,形成这些小卫星的天体不是木星系统中的“原住民”,而是在太阳系早期阶段被木星的引力吸引过来的。

这听起来可能有点奇怪,但是随着时间推移,大型行星把小天体拉到身边并不罕见,特别是在太阳系早期,巨行星会发生迁移,并扰乱着尺寸远比它们小的天体的轨道。

土星最知名的卫星之一是土卫九,它来自比海王星轨道还远的柯伊伯带。无独有偶,海王星最著名的卫星——海卫一也是一个被“虏获”的柯伊伯带天体。

布拉蒂指出,“动力学家认为,这些外圈卫星(至少那些早期被捕获的卫星)的轨道曾因气体巨星的迁移而被干扰。”我们所熟知的气体巨星有木星、土星、天王星和海王星等等。

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